el crecimiento en asia

En una reflexión sobre el crecimiento económico, Krugman destaca que desde el origen de las civilizaciones hasta el siglo XVIII, las economías eran malthusianas; el incremento de la población siempre superaba al de la tecnología y capital. Los cambios en los estándares de vida no eran notables. Los campesinos en la Francia de Luis XIV no se alimentaban mejor que aquellos en el antiguo Egipto. A partir del siglo XVIII se observa un fenómeno. Según Walt Whitman Rostow se trata de un despegue de crecimiento sostenido después de un largo periodo de languidez que acompaña a las naciones hasta la modernidad. Comienza en Inglaterra en 1790 y se extiende a todos los países desarrollados hasta 1960. En ese momento nuevas naciones se unen al crecimiento: Hong Kong, Singapur, Taiwan y Corea del Sur. Más tarde, les sigue otro grupo de naciones de la misma región incluyendo China. La forma en que crecieron éstas últimas no tiene precedente en la historia económica. De 1801 a 1851, Gran Bretaña registra un crecimiento per cápita de 1.3 % anual; análogamente Estados Unidos crece de 1870 a 1913 a una tasa del 2.2 % al año. Sin embargo, Corea del Sur registra un crecimiento promedio de 7% durante 30 años a partir de 1963. En 1997 ese país asiático alcanzó el ingreso per cápita de la Gran Bretaña en la década del 60. De forma similar, China cuadruplica su ingreso en poco menos de dos décadas.

Krugman analiza el fenómeno del crecimiento económico en Asia con detenimiento. En primer lugar, asegura que las cifras oficiales están contaminadas por intereses políticos. La estadística misma puede ser manipulada de acuerdo al sesgo que le dé el investigador. La medición del PIB equivale a una aproximación con un gran margen de error. En muchos de los casos, la información no disponible sólo se prorratea. Quizá las tasas de crecimiento de la cuenca del pacífico resulten ser un poco exageradas, pero no son ficticias. Las decisiones de los inversionistas se basaban en un aumento de la demanda real. Lo importante es saber de donde salieron los recursos para financiarla. Desde la década del 60 hasta principios de los 90, las demanda se financió con ahorro interno. La inversión directa creaba y ampliaba una planta productiva orientada a la exportación. El capital especulativo tomó relevancia mucho después y no explica el crecimiento económico de la región.

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El único problema respecto al crecimiento económico de Asia fue de carácter teórico y tiene que ver con el llamado “factor de productividad total”. Éste indicador no respaldaba el crecimiento económico y se asociaba con dificultades futuras. El crecimiento de la productividad equivale al crecimiento económico y no siempre se deriva de la mayor disponibilidad de capital por unidad de trabajo. Gran parte del incremento en la productividad se debe al desarrollo tecnológico. Krugman distingue dos factores: a) esfuerzo físico y b) inspiración. Insiste en que el capital está sujeto a la ley de rendimientos decrecientes y su contribución al crecimiento es por ello limitada. En cambio, el desarrollo tecnológico permite aumentar la producción sin alterar la cantidad de insumos. Así, el progreso tecnológico se debe estimar tomando en cuenta la productividad en términos de insumos, tanto del capital como del trabajo. Los economistas entienden el factor de productividad total como un residuo que resulta de la diferencia entre las tasas de crecimiento del índice de insumos y el índice de producción. Robert Solow detectó que 80% del aumento de la producción por trabajador en los Estados Unidos se explicaba por un aumento en el factor de productividad total. Asimismo, Edward Denison señala que las diferencias entre el crecimiento económico de Japón vs. Gran Bretaña se deben al aumento del factor de productividad total. Una falta de correlación entre el crecimiento económico y el factor de productividad total se traduce en una prosperidad meramente temporal. El caso de la Unión Soviética en las décadas del 50 y 60, cuyo crecimiento económico no descansaba en un aumento en el factor de productividad total, se explica por una movilización impresionante de la mano de obra, así como por grandes montos de inversión. Si bien la tecnología permitió avances en el terreno militar y el cosmos, ésta no fue utilizada en la producción. Quizá este fenómeno pudo haber anticipado lo que décadas más tarde ocurriría: el colapso de la Unión Soviética.

El otro caso en que el crecimiento económico no estuvo asociado con el factor de productividad total es el de Asia. Uno de los primeros en encontrar esta inconsistencia fue Lawrence Lau de la Universidad de Stanford, así como Alwyn Young en sus estudio titulado “A tale of two cities”. Una vez detectada la falta de crecimiento en la productividad, el auge económico se impulsó mediante un aumento masivo de insumos. En síntesis, el crecimiento económico de Asia surge debido a una gran movilización de sus recursos: esfuerzo físico en lugar de inspiración. La restricción al crecimiento en este contexto, la constituye la ley marginal de rendimientos decrecientes. Una tasa de inversión del orden del 40% del PIB no garantizaba un crecimiento sostenido. La relación entre capital-producción (capital-output ratio), es entendida como el número de dólares invertidos para producir un dólar adicional del PIB real. Esta relación registró un aumento en las economías de los tigres asiáticos y constituye una evidencia de que se estaba entrando en rendimientos marginales decrecientes.

Otros factores que fueron decisivos en el crecimiento de la región tienen que ver con el alto nivel educativo, la cultura y una estrecha cooperación entre el gobierno y la empresa privada conocida como “capitalismo crónico”.

 

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